13 Attractions touristiques dans les Territoires du Nord-Ouest

Presque six fois la taille du Royaume-Uni, les Territoires du Nord-Ouest couvrent une immense étendue du Canada qui se trouve au nord du 60e parallèle et atteint presque le pôle Nord. C’est le pays des montagnes imposantes, des rivières puissantes et de la toundra sans arbres. C’est une terre rude, mais qui vous laissera une impression durable longtemps après votre visite. Cette vaste région s’étend des hautes Mackenzie Mountains à l’ouest aux régions de toundra de l’est (et à la frontière avec le territoire du Nunavut, établie en 1999).

Pendant le court été, qui ne dure que quelques semaines, la région éclate dans un élan de croissance frénétique, les plantes et les animaux (et les humains) profitant au maximum de chaque journée chaude. Heureusement, cette entreprise consistant à faire le maximum en un minimum de temps est facilitée par le fait que le soleil se couche à peine. Ces journées extra longues ont donné à la région son surnom, le pays du soleil de minuit. A l’inverse, en hiver, il reste sombre pratiquement 24 heures sur 24, ce qu’on appelle la nuit polaire. Des températures hivernales de -30 degrés Celsius sont enregistrées dans pratiquement toutes les parties des territoires pendant des jours et parfois des semaines.

Pour vous aider à tirer le meilleur parti de votre visite dans cette belle région du Canada, consultez notre liste des principales attractions touristiques des Territoires du Nord-Ouest.

Note : Certains commerces peuvent être temporairement fermés en raison de récents problèmes de santé et de sécurité à l’échelle mondiale.

1. Réserve du parc national Nahanni

La réserve isolée du parc national Nahanni est l’un des trésors du nord du Canada et l’un des meilleurs endroits à visiter dans les Territoires du Nord-Ouest pour les aventuriers du plein air. Ici, la Rivière Nahanni déchaînée coule à travers les paysages de canyon époustouflants des monts Mackenzie, mettant au défi les canoéistes et les rafteurs expérimentés. La rivière Nahanni Sud dévale également le précipice de 90 mètres des spectaculaires Chutes Virginia, créant ainsi l’une des chutes d’eau les plus impressionnantes du Canada.

Les Rabbitkettle Hot Springs, qui donnent vie à un riche paysage de plantes rares, constituent une autre attraction touristique de cet immense parc national. Aussi tentant que cela puisse être de se baigner dans les sources chaudes, la nature fragile de cette belle attraction naturelle signifie que les touristes ne peuvent la visiter que dans le cadre d’une visite guidée.

2. Parc national Wood Buffalo

Le parc national Wood Buffalo est le plus grand parc national du Canada, et le deuxième plus grand de la planète. Ce site du patrimoine mondial de l’UNESCO englobe de vastes étendues de terre à la fois en Alberta et dans les Territoires du Nord-Ouest.

Bien que le parc ait été conçu à l’origine pour protéger les troupeaux de bisons des bois qui habitent la région, il a également servi de refuge à d’autres espèces importantes, comme les grues blanches extrêmement rares qui nichent dans la région du delta. Autrefois poste de traite des fourrures, Fort Smith est aujourd’hui le point de départ de l’exploration du parc, et les bisons sont souvent aperçus depuis l’autoroute près de la ville.

3. Yellowknife

Yellowknife, capitale des Territoires du Nord-Ouest, s’est développée autour d’une ruée vers l’or dans les années 1930. Alors que toutes les tentes de mineurs de la vieille ville ont été remplacées depuis longtemps, on y trouve maintenant un mélange de bâtiments patrimoniaux en bois, d’institutions artistiques et culturelles comme le Prince of Wales Northern Heritage Centre, et une vie communautaire animée alimentée par l’industrie minière.

Les activités les plus populaires sont les excursions en bateau et le houseboating sur le Great Slave Lake. D’autres activités et attractions sont les chutes impressionnantes du Parc territorial du lac caché, la visite de galeries mettant en vedette des artistes locaux et la visite du monument aux pilotes de brousse.

Si vous vous trouvez ici en hiver, l’époustouflante Aurora Borealis que l’on peut y admirer est sans égale. Le festival du roi des neiges et son immense château de neige est également un événement à ne pas manquer. N’ayez pas peur de vous joindre à la fête, car la ville se lâche en mars.

4. Grand lac des Esclaves

Le Grand lac des Esclaves est le cinquième plus grand lac d’Amérique du Nord et atteint des profondeurs de plus de 600 mètres par endroits. Bien qu’il soit gelé pendant huit mois de l’année, il connaît beaucoup d’action. En été, les plaisanciers et les marins profitent de l’eau douce. En fait, le lac accueille la Commissioner’s Cup, la course de voile en eau douce la plus longue du monde.

Si vous aimez pêcher, ne manquez pas l’occasion de vous rendre sur l’eau et de tester vos compétences contre l’une des légendaires truites géantes, (dont certaines peuvent peser jusqu’à 40 livres) qui se cachent dans les profondeurs. Apportez votre propre bateau et tentez votre chance ou prenez un charter et assurez-vous du succès.

Venez en hiver, les traîneaux à chiens font la course sur la surface gelée. Plusieurs des principales communautés des Territoires du Nord-Ouest donnent sur le lac, notamment Yellowknife, Fort Providence et Hay River.

5. Hay River

Sur la rive sud du Grand lac des Esclaves, Hay River est le port le plus méridional du réseau du fleuve Mackenzie. Ici, les marchandises (principalement des matériaux de construction et du carburant) destinées aux établissements situés le long du fleuve Mackenzie et dans l’Arctique sont transférées sur des barges. Pendant les quatre à cinq mois de la saison estivale, le port est rempli de barges, de bateaux de pêche et de vedettes de la garde côtière.

Depuis longtemps lieu de résidence des Premières Nations, Hay River est devenu le premier poste de traite de la Compagnie de la Baie d’Hudson dans la région en 1868. Les petites maisons en bois de la vieille ville se trouvent à l’embouchure de la rivière Hay. C’est aussi là que vivent les pêcheurs, qui rentrent souvent chez eux avec de riches prises du Grand lac des Esclaves, ou des rivières Hay et Mackenzie.

Dans le quartier plus récent de la ville, l’école Diamond Jenness est un exemple exceptionnel d’architecture nordique. Nommée en l’honneur d’un anthropologue qui, vers 1910, a été le premier à étudier la culture autochtone du Nord, l’école arbore une couleur violette qui en fait le point de repère de Hay River. Au sud-ouest de la ville, le Parc territorial de la gorge des chutes jumelles présente le canyon de Hay River et les chutes Alexandra et Louise, avec des sentiers et une aire d’observation.

6. Inuvik

La place de l’homme est la signification inuite d’Inuvik, un établissement moderne situé dans le cercle arctique et sur le fleuve Mackenzie. Construite entre 1955 et 1961 lors de l’exploration du pétrole et du gaz, elle a remplacé Aklavik, qui était sujette aux inondations.

Aujourd’hui, Inuvik est le centre commercial, administratif et d’approvisionnement de l’Arctique occidental. Elle dispose d’un aérodrome, de plusieurs écoles et d’un hôpital. De là, les nombreux avions de ravitaillement partent vers les bases d’exploration du grand nord, vers des destinations comme le delta du Mackenzie et la mer de Beaufort. C’est également d’ici que décollent les vols touristiques au-dessus de l’Arctique.

L’église catholique romaine Notre-Dame de la Victoire, avec sa forme caractéristique d’igloo, est devenue un bâtiment emblématique d’Inuvik. Elle contient un tabernacle (également en forme d’igloo) et un remarquable chemin de croix réalisé par l’artiste inuit Mona Thrasher. Aklavik, qui signifie en inuit la maison des ours polaires, se trouve à l’ouest d’Inuvik. La Compagnie de la Baie d’Hudson l’a fondée en 1912 au milieu du delta du Mackenzie, une zone sujette aux inondations. Il n’est accessible que par une route de glace hivernale.

Le parc national de Tuktut Nogait, à l’est d’Inuvik a été créé en 1996, offrant des paysages de roches arctiques vraiment bouleversants avec des canyons et des falaises spectaculaires. Les découvertes faites sur des dizaines de sites archéologiques au sein de la zone de conservation montrent que cette région, aujourd’hui inhospitalière, était habitée il y a des milliers d’années. L’accès au parc se fait uniquement par avion, mais cela en vaut la peine si vous pouvez y arriver.

7. Le passage du Nord-Ouest

Le passage du Nord-Ouest offre un accès par voie d’eau de l’océan Atlantique à l’océan Pacifique en passant par l’Arctique. La recherche du passage du Nord-Ouest a commencé au XVIe siècle par des navigateurs néerlandais et anglais qui espéraient trouver une route maritime favorable au commerce avec l’Extrême-Orient et ainsi contourner le monopole portugais sur le commerce autour de la Corne de l’Afrique.

Martin Frobisher a fait la première tentative en 1576. Il supposa que, l’eau salée ne gelant jamais, il ne pouvait s’agir de la légendaire mer de glace mais simplement d’un lac gelé. En 1585-87, John Davis pénètre dans le détroit (qui portera plus tard son nom) jusqu’à la baie de Baffin. Henry Hudson était à la recherche du passage du Nord-Ouest lorsqu’il a découvert la baie d’Hudson en 1609/1610. En 1616, William Baffin se rendit jusqu’au détroit de Lancaster, mais comme il conclut que le passage du Nord-Ouest n’existait tout simplement pas, il n’y eut plus d’exploration pendant 200 ans.

Il fallut attendre 1818 pour que John Ross reprenne les recherches à la tête d’une expédition anglaise, bien que le motif soit cette fois scientifique et non commercial. En 1829, il découvre le pôle nord magnétique sur la péninsule de Boothia-Felix.

L’expédition condamnée de John Franklin suit en 1845. Après avoir été vus pour la dernière fois en juillet de cette année-là dans le détroit de Lancaster, les membres de l’expédition ont finalement été retrouvés morts sur l’île du Roi Williams. Ils avaient réussi à explorer une grande partie de la côte arctique de l’Amérique du Nord.

McClure fut le premier, entre 1850 et 1853, à pouvoir tracer le passage à pied, en venant de l’ouest par les détroits glacés. Mais la première personne qui parvint finalement à franchir le passage du Nord-Ouest d’est en ouest fut en fait Roald Amundsen, l’explorateur polaire norvégien en 1900-03.

8. Grand lac de l’Ours

Huitième plus grand lac du monde, le Grand lac de l’Ours mesure 240 kilomètres de long et 400 kilomètres de large. Il est recouvert de glace pendant huit mois de l’année, souvent jusqu’en juillet. Sa rivière Great Bear se jette dans le fleuve Mackenzie. Les rives du Grand lac de l’Ours sont riches en faune, les martres étant particulièrement nombreuses. Les grizzlis parcourent les rives en été, et les pinèdes sont le repaire des wapitis en hiver.

Le Grand lac de l’Ours a réalisé plus de records de pêche à la ligne que tout autre lac d’Amérique du Nord. Il est particulièrement célèbre pour ses truites, et certaines des plus grosses du monde (pesant jusqu’à 65 livres) ont été pêchées ici, ainsi que des ombres et des corégones de premier ordre. L’omble chevalier se trouve dans la rivière Tree toute proche. Pour une excursion de pêche sur le Grand lac de l’Ours, engagez un guide à Fort Franklin, maintenant connu sous le nom de Deline.

9. Le fleuve Mackenzie

Avec une longueur de 4 250 kilomètres, le fleuve Mackenzie est le deuxième plus long fleuve d’Amérique du Nord, et son bassin versant couvre un cinquième du Canada. Le fleuve était déjà une importante artère pour les canoës du commerce des fourrures au 18e siècle, et il est aujourd’hui navigable en été par des bateaux à vapeur jusqu’à Fort Smith en amont.

La route du Mackenzie a été construite peu après la Seconde Guerre mondiale et est une route praticable par tous les temps couvrant les 600 kilomètres qui séparent Peace River en Alberta du Grand lac des Esclaves et de la capitale territoriale Yellowknife.

Fort Simpson est situé à l’endroit où la Liard se jette dans le fleuve Mackenzie, à l’ouest du Grand lac des Esclaves.

C’est le plus ancien établissement sur le fleuve Mackenzie, fondé par la Compagnie du Nord-Ouest en 1804 pour le transbordement des peaux et des fourrures à ce carrefour stratégique. Au XIXe siècle, le commerce provenait des quelques trappeurs et pêcheurs qui y vivaient de temps à autre, mais dans la première moitié du XXe siècle, les forêts de la vallée du Mackenzie ont attiré l’attention de l’industrie du papier.

Par la suite, on a découvert du pétrole à Norman Wells dans les années 1920, du pechblende à Port Radium et de l’or à Yellowknife dans les années 1930, l’exploitation minière devenant une industrie florissante après la Seconde Guerre mondiale. Il est possible d’attraper des avions de Fort Simpson à la réserve de parc national de Nahanni.

La végétation de ce paysage de delta est principalement constituée de buissons et d’arbustes bas, de genévriers, de lichens et de mousses, avec de magnifiques étalages de couleurs des fleurs et des mousses pendant l’été bref mais intense (de juin à fin juillet, c’est le pays du soleil de minuit). Pour compléter le tableau, cet environnement très particulier présente également une grande variété de faune et de flore sur l’eau comme sur terre.

10. L’île Victoria

Située directement au large de la côte nord du Canada continental, l’île Victoria est la troisième plus grande île de l’archipel canadien. Elle se trouve bien au nord du cercle polaire arctique, où les glaciers de l’ère glaciaire ont tout aplati en un terrain plutôt monotone de moraines, de drumlins et de lacs glaciaires. La création du nouveau Territoire du Nunavut en 1999 a divisé l’île en deux sur le plan administratif.

La région centrale de l’Arctique canadien est administrée et approvisionnée depuis Iqaluktuutiak (Cambridge Bay) sur la côte sud-est de l’île. Sir John Franklin (1786-1847) a découvert l’île Victoria en 1826, et les navigateurs européens à la recherche du passage du Nord-Ouest, les missionnaires et les commerçants de fourrures ont été parmi les premiers à faire escale dans cet endroit isolé. Jusqu’aux années 1950, les Inuits du cuivre utilisaient la région principalement comme camp d’été Iqaluktuutiak, comme on l’appelait en inuktitut, ce qui signifie bon endroit pour pêcher.

Les principaux éléments modernes d’Iqaluktuutiak sont son église catholique en pierre et sa centrale éolienne moderne. Le deuxième lieu de quelque importance sur l’île Victoria est Ulukhaktok (anciennement Holman) sur la côte ouest. Située à l’extrémité de la Péninsule du Diamant Jenness, cette petite communauté est déjà assez bien préparée pour accueillir le nombre croissant de touristes attirés par le Nord. On y trouve même un terrain de golf avec vue sur la mer de Beaufort.

11. Île Banks

L’île Banks possède une riche végétation de toundra et abrite de nombreux animaux, notamment plus de 65 000 bœufs musqués (Ovibus moschatus), la plus grande population au monde. La partie sud-ouest de l’île Banks, égale à environ un tiers de toute la masse terrestre, est un sanctuaire d’oiseaux.

Bien qu’elle ait été utilisée pour la chasse depuis peut-être 3 500 ans, ce n’est qu’en 1929 que l’île Banks a connu un établissement permanent, lorsque trois familles inuites ont pris racine à Ikaahuk (Sachs Harbor), à l’extrémité nord-ouest de l’île. Son nom européen provient de l’expédition arctique canadienne de 1913-15 dirigée par Vilhjalmur Stefansson, dont le navire s’appelait Mary Sachs.

Situé au nord de l’île Banks, le parc national Aulavik abrite de nombreux bœufs musqués. Pendant les mois d’été, il accueille également une grande partie des oies des neiges du Canada. On y trouve encore une flore de toundra totalement intacte. Ce parc extrêmement éloigné attire les aventuriers qui cherchent à faire de la randonnée, du sac à dos ou à pagayer sur la rivière Thomsen.

Il n’y a pas de services dans le parc national Aulavik, les visiteurs doivent donc être expérimentés en plein air et autonomes. Les visiteurs se rendent dans le parc en affrétant des avions, généralement à partir d’Inuvik.

12. Église de Notre-Dame de Bonne-Espérance, Fort Good Hope

L’église de Notre-Dame de Bonne-Espérance à Fort Hope est un lieu historique national qui a été construit au milieu des années 1880. C’est l’un des plus anciens édifices de ce type qui subsistent, et une grande partie de la décoration intérieure spectaculaire a été conçue et réalisée par le père Émile Petitot. L’église de la mission a été construite dans le style néo-gothique.

Autour du côté gauche de l’église se trouve un cimetière historique avec des pierres tombales intéressantes, certaines datant du début du siècle.

13. Centre historique de Norman Wells, Norman Wells

Le centre historique de Norman Wells se trouve à vingt minutes de route du parc territorial McKinnon. Le centre offre des informations détaillées sur l’histoire de la région et l’état actuel du Sentier CANOL, y compris la navigation et le transport sur le fleuve Mackenzie. Des artefacts et des photographies illustrent l’histoire des Dénés. Deux points forts sont la réplique d’une cabane en rondins décorée dans le style traditionnel déné et une hutte Quonset récupérée de la Seconde Guerre mondiale, qui est maintenant utilisée pour des projections de films.

Le centre historique possède également de nombreuses expositions liées aux industries de la région, notamment les mines, les champs pétrolifères et l’aviation, entre autres.

Site officiel : http://www.normanwellsmuseum.com/

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